Para muchos un desconocido, pero en su país y en el mundo del tenis, es una leyenda viviente.

Para muchos es un desconocido, pero en su país es toda una leyenda viviente y en el tenis mundial ha sido uno de los deportistas que más logros ha obtenido en los últimos años. Se trata del indio Leander Paes, ganador de 8 Grand Slams en dobles, mientras que en el dobles mixto ha conseguido otros 10 trofeos de torneos grandes.

El nacido en Calcuta es uno de los doblistas más exitosos de todos los tiempos y ha ganado los cuatro Grand Slam tanto en la modalidad de dobles, como en el dobles mixto. En total, cuenta con 54 títulos de la ATP, y tan solo uno de ellos lo consiguió en sencillos.

Leander comenzó en el deporte de las raquetas cuando apenas tenía cinco años, y a los 17 obtuvo el título de Wimbledon juvenil. Ese mismo año llegó al número uno del ranking mundial, lo que terminó de catapultar su carrera. En la temporada siguiente se hizo tenista profesional y tuvo sus primeras incursiones en el equipo de Copa Davis de su país.

El tenista cuenta con un total de 756 victorias por 442 reveses, y a sus 45 años de edad todavía se puede considerar como un tenista activo, lo cual hace que sus registros sean aún más difícil de igualar. En sus 27 años de carrera, Paes ha conseguido casi ocho millones y medio de dólares en premios y uno de sus galardones más preciados es la medalla de bronce de los Juegos Olímpicos de Atlanta 1996.

Paes obtuvo el tercer lugar en la modalidad individual de la máxima cita deportiva a nivel mundial, que se celebra cada 4 años. Estaba en su segundos Juegos Olímpicos, con tan solo 23 años, y consiguió la primera medalla individual para la India en 44 años. Pese a caer en semifinales ante el local Andre Agassi, se terminó dando el lujo de subirse al podio con el ex número uno luego de vencer al brasileño Fernando Meligeni en el partido por el bronce.

Para ese entonces, el representante de India se encontraba en el puesto 127 del ranking, y no se veía muy convencido de aspirar a una medalla. Pero luego de vencer al venezolano Nicolás Pereira en cuartos de final, que en ese momento era el número 75 del mundo, se mostró más seguro y le declaró a los medios de comunicación: “Una medalla es posible, pero no quiero generar expectativas”.

Este triunfo le valió para ser una verdadera celebridad en su país, y para los Juegos Olímpicos de Sidney 2000 fue el abanderado. Y es que hablar de Leander Paes es hablar de los Juegos Olímpicos. En Río 2016 se convirtió en el primer tenista en competir en siete eventos ininterrumpidos: Barcelona 1992, Atlanta 1996, Sidney 2000, Atenas 2004, Pekin 2008, Londres 2012 y la última, en Brasil, fueron los escenarios donde el diestro representó a su país.

Pero la historia con el evento de los cinco aros de colores no queda solo ahí, y es que Paes proviene de una familia que siempre ha estado vinculada con los Juegos. Sus padres también llegaron a representar a su país: él como miembro del equipo de hockey, y ella fue capitana del equipo de baloncesto. Sus progenitores se conocieron en Múnich 1972 y fue allí donde Leander dice que lo concibieron.

Su vida siempre ha estado vinculada con el deporte y no sólo con el tenis. De hecho, llegó a ser el capitán y líder de la selección india sub 15 de fútbol, pero finalmente se decantó por la raqueta. Paradójicamente, su único trofeo individual fue obtenido en Newport, hogar del Salón de la Fama del tenis mundial. “Para mí, este título está en el top 5 de logros que he conseguido a lo largo de mi carrera, muy cerca de mi medalla olímpica o de todos los Grand Slams que he conseguido”, expresó el tenista a mediados de 2018.

Con una personalidad un tanto dificil, presenta muchos detractores y hasta personalidades  allegadas al jugador han preferido alejarse. Tal es el caso de Mahesh Bhupathi, su principal pareja y con quien consiguió la mayoría de sus títulos, que declaró en diversas ocasiones en contra de Paes. Sin embargo, el asiduo participante de los Juegos Olímpicos también tiene su lado humano y recientemente es más recordado por haber fundado un orfanato en su natal Calcuta.

Otro de los logros de Paes es el de ser el jugador con más victorias en dobles en la Copa Davis, con un total de 43. Una cifra que parece difícil de alcanzar. Desde 1990, el indio ha jugado 56 eliminatorias para su país, con un récord global de 91 victorias y 35 derrotas, tanto en individuales como en dobles.

A sus 27 años de carrera, Paes aseguró que todavía disfruta como el primer día: “Me encanta utilizar al tenis como vehículo para conocer personas alrededor del mundo y para inspirar a la gente. Mis ídolos son Alí y Pelé, quienes representan de alguna manera cómo el deporte puede acercar a gente de distintas culturas, comunidades, religiones, colores, comidas, formas de vestirse…”, señaló el tenista, a quien probablemente lo podamos ver en dirigiendo alguna entidad deportiva en el futuro. Para entender un poco el nivel de celebridad al que llega Leander en su país, podemos mencionar que hizo de gángster en un film de Bollywood, titulado Rajdhani Express, en el año 2013.

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